Recogida muestras de polvo interestelar cerca de Saturno

La nave espacial Cassini ha estado analizando desde el 2004 a Saturno, estudiando el planeta gigante, sus anillos y sus lunas.

Muestras de polvo interestelar diferentes cerca de Saturno

La nave espacial Cassini de la NASA, ha recogido muestras de polvo interestelar cerca de Saturno, que vienen desde fuera de nuestro Sistema Solar.

La nave espacial Cassini que ha estado en órbita alrededor del planeta Saturno desde el año 2004, ha recogido muestras de polvo interestelar cerca de Saturno, que vienen desde el exterior de nuestro Sistema. La nave espacial también ha tomado muestras de millones de granos de polvo ricos en hielo con su instrumento analizador de polvo cósmico. La gran mayoría de los granos de la muestra, proceden de aviones que pulverizan la superficie de Encelado, la luna geológicamente activa de Saturno.

Este polvo extraterrestre en el sistema solar es algo que no coge de sorpresa a los investigadores, ya que en la década de lo años 90, la Misión Ulises en la que colaboraran la ESA y la NASA lograron realizar las primeras observaciones in situ de este material, que luego fueron confirmados por la nave espacial Galileo de la NASA. El polvo se remonta a la nube interestelar local: una burbuja casi vacía de gas y polvo que viaja por nuestro sistema solar a través de una dirección y velocidad definidas.

Según las palabras del científico Nicolas Altobelli del proyecto Cassini en la ESA (Agencia Espacial Europea) y autor principal del estudio:

“A partir de ese descubrimiento, siempre hemos creído que seríamos capaces de detectar a estos invasores estelares en Saturno con Cassini. Sabíamos que si nos dirigíamos en la dirección correcta, al final terminaríamos por encontrarlos. Estos granos son diferentes de los habituales granos de hielo que recogimos alrededor de Saturno.”

Los diminutos granos de polvo viajan a través del sistema de Saturno a una velocidad de unas 45.000 millas por hora (72.000 kilómetros por hora), lo suficientemente rápido como para evitar ser atraídos hacia el interior del sistema solar por la gravedad del Sol y sus planetas. Según las palabras de la científica Marcia Burton, co-autora del trabajo, experta en el campo de partículas de la nave Cassini y del Laboratorio de Propulsión a chorro de la NASA en Pasadena (California):

“Estamos encantados de que Cassini pueda haberlos captado, dado que nuestros instrumentos fueron especialmente diseñados para medir el polvo dentro del sistema de Saturno, así como todas las otras posibilidades de la nave espacial”.

Muestras de polvo interestelar diferentes cerca de Saturno
De las miles de muestras de granos de polvo de tomados por la nave Cassini cerca de Saturno, unos 36 granos han llegado desde más allá de nuestro sistema solar. Los científicos creen que estos granos especiales tienen orígenes interestelares, porque se movían mucho más rápido y en direcciones diferentes en comparación con el polvo de material nativo de Saturno. Imagen: NASA / JPL-Caltech.

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Es importante destacar que, a diferencia de Ulises y Galileo, Cassini fue capaz de analizar la composición del polvo por primera vez, mostrando que está compuesto de una mezcla muy específica de minerales, sin hielo. Todos los granos tenían una sustancia química muy similar que contiene los elementos principales que forman las rocas. como el magnesio, silicio, hierro y calcio en proporciones cósmicas. Por el contrario, se han encontrado elementos más reactivos como el azufre y el carbono menos abundantes en comparación con su abundancia cósmica.

Nicolas Altobelli comento además que; “la larga duración de la misión Cassini nos ha permitido utilizarla como un observatorio de micrometeoritos, que nos proporciona un acceso privilegiado a la contribución de polvo que llega desde el exterior de nuestro sistema solar, que no hubiera sido posible obtener de ninguna otra manera”. La investigación, dirigida por un equipo de científicos principalmente de Europa de la nave Cassini, se publicó esta semana en la revista Science.

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