Primera molécula quiral detectada en el espacio interestelar

La molécula óxido de propileno (CH3CHOCH2) fue localizada muy cerca del centro de nuestra galaxia.

Primera molécula quiral detectada en el espacio interestelar

Un equipo de científicos descubre la primera molécula quiral detectada en el espacio interestelar.

Un equipo de científicos ha descubierto la primera molécula quiral orgánica compleja en el espacio interestelar, gracias al uso de telescopios de radio de alta sensibilidad. Igual que un par de manos humanas, ciertas moléculas orgánicas tienen versiones de imagen especular de sí mismas, una propiedad química conocida como quiralidad. Estas llamadas moléculas “manos” son esenciales para la biología y curiosamente se han encontrado en meteoritos en la Tierra y en cometas de nuestro sistema solar. Sin embargo, jamás se había detectado en las enormes extensiones del espacio interestelar, hasta ahora.

La molécula, óxido de propileno (CH3CHOCH2) fue localizada muy cerca del centro de nuestra galaxia, en una enorme formación de estrellas en la nube de polvo y gas conocida como Sagitario B2 (Sgr B2). En opinión de Brett McGuire, un químico postdoctorado en el Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO) en Charlottesville (Virginia):

“Esta es la primera molécula detectada en el espacio interestelar que tiene la propiedad de quiralidad, por lo cual es un salto pionero hacia adelante para tratar de entender cómo las moléculas prebióticas se crean en el Universo, y los efectos que pueden tener sobre los orígenes de la vida”.

Según las palabras de Brandon Carroll, estudiante graduado de química en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena:

“El óxido de propileno se encuentra entre las moléculas más complicadas y con una estructura compleja detectada hasta ahora en el espacio. La detección de esta molécula abre la posibilidad de realizar otros experimentos que determinen el cómo y dónde de la arbitrariedad molecular y por qué surge una forma algo más abundante que la otra.”

Primera molécula quiral detectada en el espacio interestelar

Hasta la fecha, más de 180 moléculas se han detectado en el espacio. Cada molécula que cae y vibra en el vacío cerca del medio interestelar, emite una firma distintiva, una serie de picos reveladores que se muestran en el espectro radioeléctrico. Las moléculas más grandes y complejas, tienen una firma correspondientemente más complicada que hace que sea más difícil de detectar.

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Cada ser vivo en la Tierra utiliza una, y sólo una lateralidad de muchos tipos de moléculas quirales. Esta propiedad llamada homoquiralidad, es fundamental para la vida y tiene implicaciones importantes para muchas estructuras biológicas, incluyendo la doble hélice del ADN. Los científicos aún no han logrado comprender cómo la biología llegó a depender de un solo uso de la lateralidad y no a la inversa. Los investigadores creen que la respuesta puede encontrarse en la forma en que estas moléculas se desarrollan en el espacio antes de integrarse en los asteroides y cometas, para finalmente reposar en los planetas más jóvenes. Brett McGuire y Brandon Carroll son los autores principales de este artículo publicado en la revista Science.

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