Localizan en Japón un yacimiento de minerales de tierras raras, que podría abastecer al mundo durante siglos

Descubren Japón un yacimiento de minerales de tierras raras, que podría abastecer al mundo durante siglos

Este yacimiento de minerales de tierras raras, podría abastecer al mundo durante siglos y cambiar la economía global

Los investigadores han encontrado un yacimiento de minerales de tierras raras en la costa de Japón que podría abastecer al mundo durante siglos, según un nuevo estudio. En este estudio, publicado en la revista Nature el pasado martes, se afirma que el depósito contiene 16 millones de toneladas de metales valiosos. Los minerales de tierras raras se usan en todo, desde baterías de teléfonos inteligentes hasta vehículos eléctricos. Por definición, estos minerales contienen uno o más de los 17 elementos metálicos de tierras raras (situados en la primera fila de la parte inferior, dentro de la tabla periódica de elementos).

Aunque estos elementos se encuentran de forma abundante en la corteza terrestre, suelen estar muy dispersos. Por eso es extraño encontrar una cantidad sustancial de elementos agrupados como minerales extraíbles. En la actualidad solo existen unas pocas zonas económicamente viables donde se pueden llegar a extraer, algo que no es nada fácil. Durante décadas, China ha controlado de forma férrea gran parte del suministro mundial de este tipo de minerales. Por eso Japón, importante fabricante de productos electrónicos, debe someterse a los precios dictados por el gigante asiático.

En opinión de los autores del estudio, el yacimiento descubierto recientemente es suficiente para “suministrar estos metales de forma semi-infinita al mundo”. Hay suficiente itrio para satisfacer la demanda global durante 780 años, disprosio para 730 años, europio para 620 años y terbio para 420 años. La localización de este yacimiento se encuentra frente a la isla Minamitori, a unas 1.150 millas (1.850 km) al sureste de Tokio. Se ubica dentro de la zona económica exclusiva de Japón, por lo que estos poseen los derechos exclusivos de esos recursos.

Descubren Japón un yacimiento de minerales de tierras raras, que podría abastecer al mundo durante siglos

Según una publicación de la agencia Reuters del 2014, Japón comenzó a buscar sus propios depósitos de minerales de tierras raras después de que China retirase los envíos de las sustancias, tras una disputa sobre islas que ambos países reclaman como suyas. Los minerales de tierras raras pueden formarse por actividad volcánica, pero muchos de los minerales en nuestro planeta se formaron inicialmente por explosiones de supernova antes de que la Tierra comenzara a existir. Cuando se formó la Tierra, los minerales se quedaron en las partes más profundas del manto del planeta, una capa de roca debajo de la corteza.

Como la actividad tectónica ha movido porciones del manto, los minerales de tierras raras se han acercado más a la superficie. Ahora mismo lo único que impide que Japón use su nuevo depósito para dominar el mercado global de minerales de tierras raras, es el desafío que implica extraerlos. Según uno de los autores de este estudio, Yutaro Takaya:

“El proceso es costoso, por lo que es necesario realizar más investigaciones para determinar los métodos más baratos”.

De esta forma Japón tendría la oportunidad de controlar una gran parte del suministro mundial, lo que obligaría a países fabricantes de productos electrónicos, como China o EE.UU., a comprar los minerales según los términos de Japón.

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